Horse Brass

De bronsgieter van het Black Country Living Museum met horse brass op de achtergrond

Horse Brass

[2024] Je kent het vast wel uit de klassieke Engelse pub: van die ronde bronzen insignes die aan de donkere balken gespijkerd zijn. Vaak glimmend opgepoetst, want brons moet stralen. Op de insignes zie vaak afbeeldingen van vogels, beesten, sterren, soms een menselijke kop. Horse Brass worden ze genoemd. Bronzen insignes die gebruikt werden om de trekpaarden van de brouwerij te versieren. Daarom hangen ze ook in de pub. Die werden immers met paard en wagen van vaten bier voorzien. Vaak blijft het verhaal hierbij steken. Horse brass is een ornament om paard en wagen mee te versieren, meer niet. Heel soms hoor je de mythe dat de ornamenten er toe dienen om kwade geesten bij de paarden weg te houden.

Het is een aardig verhaal, maar ik vond het altijd wat dunnetjes, totdat ik afgelopen zomer het Black Country Living Museum in het midden van Engeland bezocht. Dit museum in Dudley heeft wel iets weg van het Openluchtmuseum in Arnhem. Allerlei oude gebouwen zijn hier opnieuw opgebouwd en vrijwilligers brengen oude ambachten tot leven. Het museum kent twee pubs, eentje waarvan de vloer iedere morgen bestrooid wordt met een verse laag zaagsel en houtkrullen. Heerlijk zo’n pub waar morsen geen enkel probleem is en witte zaagselvoetstappen op de straat verklappen waar de kroegtijger naar toe gewandeld is.

De bronsgieter van het museum weet van een extra functie voor het horse brass, vertelt hij terwijl hij een loden moedermodel van een horse brass van de muur haalt. Deze is van een olifant met een kasteel op z’n rug. Uit een grote bak pakt hij een paar grote handen vormzand waarmee hij de zandvormen vult. Hij stampt het aan, maakt een afdruk van het moedermodel en trekt kanaaltjes naar het vulgat en de overloop van de vorm. Vervolgens sluit hij de mal. Nu komt het zwaarste gedeelte van zijn werk. Uit een vuurhaard pakt hij een gloeiende stenen pot en giet voorzichtig het gesmolten brons in de mal. Nadat het afgekoeld is, kan het resultaat lossen en bijvijlen. Het resultaat is een gloednieuw horse brass.

Het horse brass diende natuurlijk ter versiering, vertelt hij. De brouwers wilden immers met pracht en praal hun rijkdom en succes van de brouwerij laten zien. Maar de koetsiers die het bier moesten rondbrengen konden vaak niet lezen en schrijven. Toch moeten ze weten bij welke inns en pubs ze het bier af te leveren. Engelse pubs hebben vaak prachtige namen als Hare & Hound, English Rose of Queens Arms. De opvallende uithangborden bij de pubs hebben als functie dat ook ongeletterde mensen weten bij welke pub ze hun dagelijkse pint ale drinken. Ook de koetsiers van de bierwagens kennen die namen vanzelfsprekend. Aan een leren riem hangt de voorman de horse brasses van de pubs, in volgorde waarop de koetsier zijn route moet rijden. Op die manier krijgt iedere kastelein krijgt z’n bier. Het horse brass is dus niet alleen mooi maar het heeft ook een functie: het is de routebeschrijving voor de koetsier. Vandaar de bijzondere figuren die je op horse brasses tegenkomt. Het is een voorloper van Google Maps, dus eigenlijk. De olifant met het kasteel op insigne dat de bronsgieter net gegoten heeft, verwijst naar Elephant & Castle, één van de twee pubs in het museum. Ik weet waar ik heen moet.

Geen reactie's

Sorry, het is niet mogelijk om te reageren.